Het gezicht achter Elfsquad.

In 2015 begon Jan Brolsma, samen met Johannes Heesterman, het bedrijf Elfskot. Met als doel het ontwikkelen van dé product configurator voor maakbedrijven in het MKB. Inmiddels is er een rebranding naar ‘Elfsquad’ geweest, is het de mijlpaal van 100 klanten voorbij en is het duo in de loop der jaren uitgebouwd tot een alsmaar groeiend team en een ervaren Raad van Advies. Het bleek toen der tijd geen eenvoudige opgave om de traditionele maakindustrie te overtuigen van het belang van een gebruiksvriendelijke, op AI gebasseerde CPQ software. En dat ook nog eens volledig in de cloud. “Maar door een duidelijke visie en bewezen software hebben we steeds meer klanten aan boord weten te brengen,” aldus Jan Brolsma.

Blog 9 min.

Kan je iets vertellen over de school- en werkcarrière voordat je met Elfsquad begon?
Naast de studie (Operations en Supply Chain Management) was ik aan het werk bij verschillende maakbedrijven. Eerst in dienst en later als ZZP’er. Daar hield ik mij bezig met interne bedrijfsprocessen. Mijn specialisme hierin was om maakbedrijven meer order gestuurd te laten werken. Het klinkt zo simpel: je begint pas met het voortbrengend proces van engineering, inkoop, en productie op het moment dat er daadwerkelijk klant-vraag is. De harde realiteit is anders. Je moet je als MKB-maakbedrijf redden met beperkte middelen. Denk bijvoorbeeld aan legacy (verouderde) IT-systemen waar je niet zomaar vanaf komt. Terwijl de aansluiting met de (heel snel) veranderende wereld achterblijft. In dat gat lagen enorme kansen, en daar zijn wij in gedoken.

Van jongs af aan wilde ik ondernemer worden. Mijn ambitie lag ergens anders dan het overnemen van de slagerij van mijn ouders en als ZZP’er voelde ik mij geen ondernemer. Met die achtergrond was ik aan het kijken hoe ik mijn kennis kon gebruiken om bedrijven te helpen. Ik houd van (creatieve) vrijheid, en ik krijg energie van een gemeenschap van klanten, collega’s en adviseurs die op 1 lijn voor dezelfde visie staan, terwijl ik er zelf achter sta.

Het eerste Elfsquad kantoor (Berglaan, Drachten)

Wat is de reden geweest om zelf een CPQ oplossing te gaan ontwikkelen?
Als gebruiker heb ik de nadelen van legacy (verouderde) IT- bedrijfssystemen ervaren. Deze software is ontwikkeld in een tijd dat er nog geen internet was. En de software is gefocust op interne gebruikers. En die interne gebruikers zijn binnendienst medewerkers, meestal van generatie X. Daarnaast wordt die software meestal niet geleverd door de software bouwers zelf, maar door consultants met een verdienmodel op consultancy en maatwerk.

CPQ-software valt ook in die categorie. Naast dat het erg duur was om te implementeren, was je afhankelijk van consultancy en maatwerk om de software goed te kunnen gebruiken. Dat komt de gebruikservaring niet ten goede. Medewerkers die nieuw op de arbeidsmarkt komen worden geconfronteerd met IT-systemen waarbij ze door 10 schermen moeten klikken om iets simpels aan te passen. Deze generatie wordt gedwongen een consultant op te bellen, terwijl ze een YouTube filmpje verwachten. Dat terwijl in 2025, 75% van de workforce bestaat uit millennials.

Naast gebruiksgemak voor intern gebruik miste er ook aansluiting met de buitenwacht. In de breedste zin van het woord. We vinden het allemaal heel normaal dat je op internet een BMW kan samenstellen, waarbij alle opties visueel mee veranderen. Maar als je een landbouwmachine wilt kopen moet een verkoper je helpen om uit te leggen waarom je toch echt een aanaardkap van RVS nodig hebt. Vanuit een dikke ordner met oude plaatjes en verkeerde prijzen.

Dat iemand vervolgens intern de binnengekomen orders overtypt is een hele andere gedachte dan dat verkopers en klanten zélf orders invoeren. Zonder maatwerk was er geen standaardoplossing die zoiets (hoogwaardig) kon bieden.

We zijn destijds om ons heen gaan kijken of er meer bedrijven waren die met deze problemen zaten. Vanuit hier kreeg het een sneeuwbaleffect en hebben we uiteindelijk besloten om zelf een CPQ oplossing te bouwen.

Een jaar later het grootste kantoor in het gebouw (Berglaan, Drachten)

Wat is het belang van API first?
De meeste bedrijfssystemen zijn ontwikkeld vanuit een ‘alles in 1’ gedachte. Met deze grote pakketten krijg je de mogelijkheid om van alles en nog wat te regelen, van inkoop tot planning en van relatiebeheer tot productie. Omdat zo’n pakket heel veel verschillende processen en type bedrijven moet ondersteunen, krijg je een enorme hoeveelheid instellingen. Daarnaast blijkt dat er maatwerk nodig is: omdat het logistieke proces nét niet binnen de standaardoplossing past.

Sinds we met z’n allen online zijn zie je een tegenbeweging. Er zijn er steeds meer specialistische tools beschikbaar gekomen. Kleine stukjes software die ongelooflijk goed zijn in het ondersteunen van één van die bedrijfsprocessen. Daar is Elfsquad een goed voorbeeld van. Wij maken ‘best-of-breed’ CPQ-software. Liefst zo smal mogelijk, zodat wij de allerbeste kunnen zijn in dat waar we dat moéten zijn.

Wij zijn overigens niet de enige met die gedachte. De afgelopen 5 jaar zijn er meer applicaties ontwikkeld dan de 40 jaren ervoor. Dat zorgt ervoor dat je een steeds meer versnipperd IT-landschap krijgt, waarbij heel veel verschillende applicaties met elkaar moeten praten. En wie gaat al die koppelingen maken en onderhouden? De ontwikkeling van al die verschillende applicaties zorgt voor een steeds groter (toch al chronisch) tekort aan programmeer capaciteit. Programmeurs gaan het dus niet doen.

Vanaf het begin van Elfsquad hebben we met deze vraag rekening gehouden. De oplossing is dat je als gebruiker zelf de API van de ene tool met de API van de andere tool moet kunnen koppelen. En daar heb je de juiste mensen voor nodig. Dus als je kiest voor Elfsquad, kies je er ook voor om mensen aan te nemen of op te leiden. Mensen die technisch in staat zijn om alles te koppelen wat je nodig hebt, nu en in de toekomst. Gelukkig staan die toekomstige medewerkers aan de deur te rammelen. ‘De
workforce van de toekomst‘ zijn de technisch vaardige jonge medewerkers die niet beter weten dan best-of-breed. Zij zijn gewend zélf op onder-zoek uit te gaan en via low-code platformen koppelingen te bouwen.

Jan geeft een presentatie over Elfskot (Berglaan, Drachten)

Elfsquad als start-up: Hoe verliepen de eerste jaren van het bedrijf?
In het begin hadden we alleen een visie. Nog geen product. Mensen kochten ons product omdat ze vertrouwen hadden in ons; en mij persoonlijk. Dat geldt ook voor de personen die de eerste financiering hebben verzorgd. Dat waren Fred Sterk en Rene Boeijenga, die tegelijk als een Raad van Advies optraden. Samen met Johannes ben ik destijds gestart. In die begintijd zaten we op een heel klein kantoortje aan de Berglaan in Drachten, waar Johannes dag in dag uit vaak in zijn eentje zat te programmeren. Uiteraard inclusief het weekend en feestdagen. Ik weet nog wel dat Johannes op een gegeven moment voorstelde om op sommige dagen ergens in een omgeving te programmeren met mensen om zich heen, bijvoorbeeld in een hoekje van een restaurant. Het was namelijk wel erg stil op kantoor.

Kort na die eerste opstartfase kwam een periode die niet heel fijn was. In de media hoor je de succesverhalen van Google en Facebook, maar ze vertellen er niet bij dat het echt afzien is. Wij maken geen eenvoudige software. Zeker met investeerders en klanten die op basis van vertrouwen geld in je hebben gestoken geeft dit een constante (passieve) prestatiedruk. Achteraf heeft dit ervoor gezorgd dat we in hele korte tijd, een heel mooi en solide product hebben gebouwd. Ik geloof ook dat die druk daarvoor nodig is. Maar ik wil deze periode niet romantiseren.

Op het moment dat we eenmaal het product bij zo’n tiental klanten hadden draaien kwam het plezier echt. Dat mensen niet alleen de visie, maar ook daadwerkelijk het product adopteren en waarderen was een omslagpunt. En sindsdien zijn we eigenlijk constant hard doorgegroeid. In 2019 kwam een tweede omslagpunt; we hadden onze schulden afbetaald en onze naam en branding aangepast naar Elfsquad. In 2020 zijn we verdubbeld, en in 2021 hebben we dat doel al bereikt.

In 2021 verhuisd naar de Dopheide 12 in Drachten

Waar ben je trots op?
Ik ben erg trots op de mensen die bij ons werken. We hebben een talentvolle club en mooie klanten en partners. Ik zie dat de mensen die bij ons werken de visie die ik ooit in het begin had echt ademen. Ook de creativiteit, ambitieniveau en eigenaarschap zie ik terug. Niet alleen bij mijn collega’s maar ook bij onze klanten en partners. Hier haal ik de meeste energie uit. We zijn samen aan de reis begonnen en ik zou die reis graag samen met onze klanten, partners & alle medewerkers af willen maken.

martijn-douma-elfsquad

Laat ons weten wat je denkt

Vul je gegevens in om een reactie te plaatsen. Je e-mailadres wordt niet gepubliceerd.

* is verplicht

Google maps achtergrond vorm
Rubikscube-gedemonteerd

No more pre-production nightmares

Elfsquad ontzorgt jouw gehele pre-productieproces. Met Elfsquad als backbone realiseren we de digitale fabriek waar de smart industries al zo lang om vraagt. Dit doen wij aan de hand van CPQ Software, met geïntegreerde oplossingen voor marketing, sales en operations.

EN
Onze website maakt gebruik van cookies en daarmee vergelijkbare technieken. Klik op 'Ik ga akkoord' om toestemming te geven voor het plaatsen van cookies. Lees meer over cookies